¿Qué es un aceite esencial?

aceites esencialesLos aceites esenciales son compuestos extraidos de plantas. Químicamente están dentro del grupo de los terpenoides denominados “metabolitos secundarios”, pueden tener una diversidad de moléculas haciendo mezclas complejas, que incluso pueden no haber sido descubiertas en algunas especies vegetales , son muy volátiles. Químicamente están formados por la molécula de isopreno CH2=C(CH3)-CH=CH2 y su esqueleto carbónico se constituye a partir de dos o más de esas unidades de 5 carbonos. En su calidad de terpenoides, los aceites esenciales pueden ser químicamente divididos en terpenos, sesquiterpenos y monoterpenos. Estos aceites esenciales pueden contener varias moléculas en su composición, pero regularmente tienen dos o tres con mayor concentración. Entre ejemplos de eso encontramos el carvacrol (30%) y timol (27%) principales componentes del aceite esencial de Origanum compactum , linalol (68%) del aceite esencial Coriandrum sativum, α- and β-tujone (57%) y alcanfor (24%) de aceite esencial de Artemisia herba-alba, mentol (59%) en aceite esencial de Menta piperita, etc.

Los aceites esenciales son los responsables de los aromas y sabores característicos encontrados en muchas plantas, se encuentran principalmente en las celulas de secreción. Por ello son comercialmente importantes en la perfumería, la industria, alimentación y en los últimos años por las actividades biológicas descubiertas en la medicina y sector agrícola.

Dentro de sus características destacan que son líquidos, tienen una densidad menor a el agua, son liposolubles, su punto de ebullición varia los monoterpenoides entre 140 y 180º C y sesquiterpenoides mayor a 200º C.

Entre las familias de plantas que son especialmente ricas en aceites esenciales se incluye a las compuestas, pináceas, rosáceas, rutáceas y umbelíferas.

Es importante saber que son los aceites esenciales (en ingles: essential oils), ya que varias personas los confunden con los aceites vegetales, que son obtenidos de una forma diferente. También es importante saber que a pesar de que tienen un aroma que es característico en cada especie, por ejemplo el jazmín, cítricos, rosas etc. Este aroma por así decirle que son prácticamente los aceites esenciales, tienen una composición de varias moléculas no solo una y también a diferente concentración. Poco a poco abordaremos estos temas. Por el momento en resumen los aceites esenciales son líquidos volátiles “muy volátiles” no hay que perder de vista está característica. Son menos densos que el agua, no son solubles en agua, tienen aroma y pueden tener varias actividades biológicas.

Citas:

Bakkali F., Averbeck S., Averbeck D., Idaomar M. 2008. Biological effects of essential oils–a review.Food and Chemical Toxicology 46 (2008) 446–475.

 Gutierrez, j., C. barry-ryan and P. bourke 2008. The antimicrobial efficacy of plant essential oil combinations and interactions with food ingredients. international journal of food microbiology. 124,pp.91–97.

 ISMAN, M.B. 2000. Plant essential oils for pest and disease management. Crop Protection [online]. 19(8-10),pp.603–608. Available from: http://linkinghub.elsevier.com/retrieve/pii/S026121940000079X.